Sitio Arqueológico de Panamá Viejo
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Catálogo de artefactos arqueológicos

Hacia el norte de Panamá Viejo y cercano a la Vía Cincuentenario se encuentra el Puente del Rey. Es una de las estructuras menos accesibles desde el centro de visitantes y, aunque muchas veces pasa desapercibido, este Puente es una gran obra de albañilería representativa de la época colonial. Se construyó entre 1619 y 1634. Algunos historiadores mencionan que antes de esta fecha existía un puente de madera y que un perito de Cartagena supervisó las obras del Puente de mampostería. Fue orientado en dirección norte-sur, comunicaba con el Camino Real y cruzaba el antiguo Río Gallinero, que hoy es el Río Abajo. Fue utilizado como ruta de acceso a la ciudad hasta 1912, cuando se inauguró una nueva carretera, hoy la Vía Cincuentenario.
Su bóveda de piedra, probablemente la única en Panamá, está formada por un arco rebajado. Cubre una luz de 10.90 metros y su ancho medio es de 6.16 metros. El tamaño de las piedras utilizadas tanto para el arco como para la bóveda es aproximadamente de 40 centímetros de ancho, por 60 a 70 centímetros de canto (o largo), por 1 metro de profundidad. Los muros laterales también son de mampostería, construidos con piedras mas pequeñas. Al igual que el relleno alrededor de la estructura, es probable que estos muros sean recientes.
Según diversos informes se sabe que el Puente del Rey se mantiene en buen estado, pero su principal factor de deterioro es el Río Abajo. Este Río manipula en la actualidad un caudal superior al que manejó durante la época colonial y transporta en cada crecida una gran cantidad de desechos, que van desde bolsas de basura, refrigeradoras, troncos, ramas de árboles, animales muertos, hasta ejes de automóviles. Los arranques, o principios de su bóveda, son los que se encuentran mas afectados por la erosión o desgaste por el agua.
Siguiendo un estricto plan de conservación preventiva o mantenimiento de los monumentos, el Patronato Panamá Viejo realiza mensualmente trabajos en el Puente que van desde la simple inspección hasta la limpieza de la vegetación y rociar las áreas afectadas con herbicida.
Cabe mencionar que con la ayuda del MOP se han colocado gaviones en los arranques hacia el oeste del Puente del Rey que ayudan a disminuir el impacto del curso del agua del Río, se cubrió la superficie de rodadura con una mezcla de cemento blanco y cal, la mayor parte de la vegetación que se encontraba en los muros ha sido eliminada y las grietas en los muros laterales se han resanado.
En adición a estas labores, el Patronato Panamá Viejo ha realizado en el verano del 2005 trabajos de consolidación en el Puente del Rey. Para la realización de estas labores se tomaron en cuenta las siguientes consideraciones:

  • El Puente está en buen estado, su mayor problema lo representa el Río Abajo.
  • Es recomendable trabajar en sitios puntuales: las dovelas fracturadas, el intradós y los arranques de la bóveda y la superficie de rodadura del Puente.
  • Se deben combinar las técnicas tradicionales y los nuevos materiales.
  • Se puede colgar del Puente una estructura de andamios liviana para poder trabajar en el intradós de la bóveda.

Los trabajos incluyen: reparación de piezas fracturadas, consolidación de los arranques, limpieza y protección de la bóveda. Detallándolos, son los siguientes:

  • Eliminar la vegetación del intradós de la bóveda.
  • Reintegrar la zona del arranque de la bóveda con la ayuda de piedras nuevas, barras de resina epóxica y fibra de vidrio y mortero de cal.
  • Repellar el intradós de la bóveda con mortero de cal.
  • Realizar anclajes con barras de resina epóxica y fibra de vidrio en las dovelas.
  • Consolidar las juntas con mortero de cal y aditivos.
  • Reemplazar la superficie de rodadura por una membrana impermeable sobre la cual se pueden colocar grava de piedra caliza reforzada con mortero de cal.

Todos estos trabajos se acompañan con un levantamiento arquitectónico del Puente del Rey, que se ha realizado con la ayuda de una estación total de topografía, toma de datos en campo, fotografías y actualmente se está digitalizando por medio de las computadoras en el despacho.
El lunes 2 de Mayo de 2005 llovió muy fuerte y por varias horas en la zona. El caudal del Río Abajo creció, y trajo gran cantidad de basura hacia la desembocadura. Estos desperdicios chocaron y se enredaron con los andamios, lo que provocó la desestabilización de la estructura de andamiaje. Los residuos se limpiaron el mismo día para evitar una inundación con la ayuda del personal del PPV, MIVI, MOP y SINAPROC.
Luego de estos hechos se decidió desmontar los andamios para brindar mayor seguridad, tomando en cuenta que los trabajos en el intradós del Puente se encontraban en un 90% terminados y el andamiaje fue afectado aproximadamente en un 40%.
El Puente del Rey resistió la embestida del Río Abajo y según las inspecciones realizadas no ha sufrido daños graves. Solamente se desprendieron pequeños pedazos de mortero del repello que se estaba colocando en el intradós de la bóveda.
A través de los años, el Patronato Panamá Viejo ha trabajado con diferentes entidades como el Instituto Panameño de Turismo, el Instituto Nacional de Cultura, la Agencia Española de Cooperación Internacional, el Ministerio de Obras Públicas y recientemente con la Autoridad del Canal de Panamá con la intención de realizar estudios que desvelen la condición actual del Puente y a su vez dar propuestas para resolver los problemas que presenta. Se conoce que los trabajos de consolidación deberán asegurar el comportamiento estructural del Puente, pero no resuelven los problemas que presente debido a la incidencia del Río Abajo. Es un esfuerzo de todos los panameños el encontrar una solución al problema del Río Abajo, y por ende a la conservación del Puente del Rey.
Debemos estar concientes que este es un problema de todos los panameños y es necesario encontrar soluciones para evitar una desgracia. La comunidad debe tener conocimiento de que aún realizando trabajos de consolidación en Puente del Rey, su estructura seguirá en peligro hasta que no se solucione el problema del Río Abajo.